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元レッドブル・ジュニアのその時&その後 (2)

 

元レッドブル・ジュニアのその後を紹介するシリーズ。前回の続きです。

 

 

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2017シーズンレビュー(3) GP3, F4ほか

 

George Russell and ART guys

George Russell (Photo:GP3 Series)

FIA F2同F3と続いて、最後はGP3とその他のシリーズをまとめて振り返ります。

 

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Lando Norris:未来のF1チャンピオン?

個人的に現在、Charles Leclercと並んで最も注目している若手ドライバーが、イギリス出身16歳のLando Norrisくんです。今シーズンはEurocup Formula Renault 2.0とBRDC British F3に参戦し、Eurocupではここまで9レースを終えて、4勝を含む計7度の表彰台という強さで、タイトル争いをリードしています。

そんなNorrisくんがMotorsport.comのインタビューにて「F1チームのジュニアドライバーになるにはまだ早い」とコメントしています。

“No massive fuss” to join an F1 team, says top prospect Norris

Norrisくんは2013年、カートのWorld Karting Championshipsで優勝した他、WSK Euro Series、CIK FIA European、CIK FIA Supercupで、いずれもタイトル獲得。翌14年にはCIK-FIA KF World Championshipにおいて、史上最年少でカート世界チャンピオンとなりました。

昨年にはMSA Formula(英国のFIA-F4、現F4 British Championship)にてシングルシーターデビュー。いきなり8勝&10PPを挙げタイトル獲得した他、並行してドイツやイタリアのFIA-F4にもスポット参戦し、いずれも優勝や表彰台に上がっています。このオフシーズンにはニュージーランドで毎年行われるToyota Racing Seriesに参戦し、こちらも6勝&8PPを挙げチャンピオンに。ここまでのキャリアを見ただけでも、並外れた才能の持ち主であることがわかると思います。

今シーズンは主にFR2.0 Eurocup及びNECに参戦する一方、日程が被らない限りBRDC British F3(BRDC F4から今年F3 Light Seriesへ移行)にもエントリーしています。FR2.0ではフォース・インディアのジュニアドライバーであるJehan DaruvalaとNikita Mazepin、元ロータスF1ジュニアのDorian Boccolacciも参戦していますが、Norris自身はジュニアドライバーとしてF1チームと関わるにはまだ早いと感じているようです。

「今この段階で、F1チームとの結びつきが必要だとは思わないよ。たぶんもっと先の話だね。F3が終わった頃か来年あたりには、F1の状況を見たり、どこかのチームと話し合いを始めると思うよ」

「決断するにもF1チーム等と契約するにも、現時点のぼくのキャリアではまだまだ不十分だ。来年か1年後まで待って、何かしら始めると思うよ」

来シーズンに関しては、FIA-F3またはGP3へのステップアップを予定しているとのこと。いずれも今シーズンの終わりにテストプランがあるといいます。

「来年の計画はまだ決まってないんだ。たぶんF3かGP3だと思う。F3の方が可能性は高いかな」

「F3は数日テストしたことがあるんだけど、GP3はまだ乗ったことがないから比較はできないな。もちろん乗ってみたいよ。いい車だと思うけど、全体的にはどちらも似てるんじゃないかな。」

「いずれにせよテストが終わるまで待ってみないとね。今はFルノーに集中しているよ」

Norrisくんは速さだけでなくその地に足のついた姿勢が印象的です。上記のインタビューでも分かる通り、マックス・フェルスタッペンが一足飛びでF1に昇格したことで、マックスに続けとばかりにステップアップを急いだり、カネの力でF1チームと接触を図ろうというドライバーやその親、マネージャーが多い中、カートでフェルスタッペン並みの成功を収めながらも、じっくり走りこむことを優先するその姿勢にはとても好感が持てます。

またFIA-F4でタイトルを獲ると、翌年には一気にFIA-F3に上がり壁に当たるドライバーが多いのですが(今季で言うとRalf AronやNiko Kari)、NorrisくんはFR2.0とBRDC F3という堅実なステップアップを選んでいます。その走り込みの成果は、来年FIA-F3やGP3に上がった時に、如実に現れるのではないでしょうか。

私はハミルトンに次ぐ英国人F1チャンピオンが出るとしたら、現状ではLando Norrisくんしかいないと思っています。今後の活躍が楽しみな16歳です。